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Saga Air France : festival en plein ciel

Si l’image d’Air France a malheureusement terni ces derniers mois, force est de constater que son aura reste intact auprès des voyageurs du monde entier. La French touch ! 

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Tout commence en 1933, sous l’impulsion du Ministre de l’Air, Pierre Cot, cinq grandes compagnies françaises Air Orient, Air Union, les Lignes Farman, la CIDNA l’Aéropostale font cause commune pour créer, le 30 août 1933, une seule compagnie nationale : Air France. En quelques années seulement, cette nouvelle compagnie aérienne s’impose sur la scène internationale comme une compagnie majeure.

La crevette prend ses ailes

logo air france vintage

Très vite un logo est trouvé. Air France reprend l’emblème d’Air Orient, un cheval ailé à queue de dragon. Alors que le débat fait rage entre l’avion et l’hydravion, le merveilleux animal fait consensus, aussi à l’aise dans le ciel que sur les flots. Il est adopté avec enthousiasme par le personnel, qui le rebaptise la « Crevette ».
Le Président d’Air France n’est autre qu’Ernest Roume, ancien président d’Air Orient. Les premières décisions sont prises pour devenir un ensemble cohérent. En quelques années, la Compagnie réduit sa flotte de 259 à 90 avions. Air France structure son réseau autour de trois plates-formes : Marignane (Marseille) pour la Méditerranée et l’Orient, Toulouse pour l’Amérique du Sud et Le Bourget pour les liaisons avec les principales villes européennes. Portée par l’expansion du transport aérien, la Compagnie connaît un essor spectaculaire. Avec une flotte renouvelée, elle étend et densifie son réseau vers l’Afrique, l’Asie et les Amériques.

1946, des embauches à tour de bras

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Nationalisée le 26 juin 1945, Air France reprend son activité sous son nom le 1er janvier 1946. L’ancienne société privée Air France devient propriété de l’État. Tout est à reconstruire. Les nouveaux dirigeants prennent des décisions capitales. Le réseau est restructuré, privilégiant la ligne long-courrier comme Paris-New York inaugurée dès juillet 1946. En métropole, seules deux lignes sont conservées : Paris-Lyon-Marseille et Paris-Nice. La flotte est renouvelée. Air France commande aux Etats-Unis des avions de nouvelle génération, comme les quadrimoteurs Douglas et Lockheed. Pour faire fonctionner cette entreprise en plein essor, on embauche à tour de bras. Au 1er janvier 1946, Air France emploie 6 000 agents ; trois ans plus tard, ils sont près de 14 000 !

Le mythe des hôtesses de l’air

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C’est alors, qu’à l’instar des compagnies aériennes américaines, les premières hôtesses de l’air font leur apparition et la renommée de la compagnie. Les premières hôtesses doivent avoir entre 21 et 30 ans, ‘le visage avenant‘, de la personnalité, de la distinction… et être célibataire (règle en vigueur jusqu’en 1963). Elles ne doivent pas mesurer moins de 1,55 mètre et pas plus de 1,70 mètre. Elles sont souvent d’anciennes infirmières-pilotes secouristes de l’air (les IPSA), formées pendant six mois près de Paris. Les plus grandes marques de Haute couture se succèdent pour les vêtir : Dior en 1963, Balenciaga en 1969…

En à peine trois ans, Air France reprend sa place dans le concert des compagnies internationales. La concurrence s’exacerbe. En France, 24 compagnies privées sont recensées. L’expansion de l’aérien est spectaculaire. En 1949, plus de 20 millions de passagers sont transportés dans le monde, contre 6 millions en 1945.

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Boeing 707 et Caravelle

Après-guerre, Boeing devient le fer de lance du transport aérien civil. La firme conçoit un prototype, qui révolutionne l’aviation. Le B707 est capable de transporter 142 passagers à 900 km/h : le double des avions de l’époque ! L’annonce de son lancement en 1954 fait l‘effet d’une bombe. Les jets révolutionnent le voyage aérien. Plus puissants, les avions peuvent transporter plus de passagers, plus vite, plus loin. Un Boeing 707 effectue un Paris-New York en huit heures, avec 180 passagers. Deux fois plus qu’un Super Constellation à hélice qui met plus de quatorze heures pour effectuer le trajet.

La France n’est pas en reste avec les légendaires Caravelles. Le premier prototype effectue son premier vol à Toulouse le 27 mai 1955. Premier biréacteur civil au monde produit en série, la Caravelle présente la caractéristique, innovante pour l’époque, d’avoir les moteurs placés à l’arrière du fuselage et non dans les ailes. Elle a aussi la particularité d’avoir une passerelle qui permet de monter à bord sous la queue.

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Destinée aux itinéraires courts et moyen-courriers, la Caravelle fut construite entre 1954 et 1973 par la société française Sud-Aviation, qui deviendra Aérospatiale (un des ancêtres d’Airbus) en 1970.

L’apport des jets facilite le redéploiement d’Air France, rendu nécessaire entre autres par l’émergence de nouveaux challengers.

Air Inter pour désenclaver les régions

Air France rayonne sur le monde, mais ne dessert que les lignes domestiques en correspondance pour la clientèle internationale, Nice par exemple. Les stars voyagent avec Air France.

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L’État favorise donc la création d’une compagnie intérieure, Air Inter en 1954 qui démarre vraiment son exploitation au début des années 1960. Avec un réseau limité, la jeune compagnie désenclave peu à peu les régions françaises.

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Air France plus grande salle de cinéma au monde

Il y a 50 ans, Air France fait sensation et installe le cinéma à bord de ses avions. Sur des vols longs parfois de vingt heures, des distractions s’imposent et le cinéma tombe sous le sens. C’est en 1966 que l’on assiste à la projection du premier film à bord. Grâce à des écouteurs individuels – payants en classe éco – les passagers choisissent leur bande son, anglaise ou française.

festival en plein ciel

Deux films sont prévus sur les longs trajets, comme Paris-Tokyo. Viva Maria de Louis Malle ouvre la programmation en mai 1966 entre Paris et New York.

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Outre le cinéma, une large gamme de distractions en vol est alors proposée allant de la musique symphonique en stéréophonie aux commentaires d’informations, la variété de l’offre justifie l’appellation de « Festival en plein ciel » et contribue plus que jamais au mythe Air France : le chic à la française, de par les frontières.

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